El físico que reformó la cosmología, Stephen Hawking, murió a los 76 años

Hawking estaba pasando más tiempo meditando sobre el futuro de la humanidad y concluyendo que deberíamos planear colonizar otros planetas

Bloomberg

Stephen Hawking, el físico británico y teórico del agujero negro que llevó la ciencia a una audiencia masiva con el best-seller “Una breve historia del tiempo”, ha muerto. Tenía 76 años.

Hawking murió pacíficamente en su casa en Cambridge, Inglaterra, en las primeras horas de la mañana del miércoles, dijo un portavoz de su familia en un correo electrónico.

“Estamos profundamente entristecidos de que nuestro amado padre falleció hoy”, dijeron sus hijos Lucy, Robert y Tim en la declaración. “Fue un gran científico y un hombre extraordinario cuyo trabajo y legado perdurarán por muchos años. Su coraje y persistencia con su brillantez y humor inspiraron a personas de todo el mundo. Una vez dijo: “No sería mucho un universo si no fuera el hogar de las personas que amas”. Lo extrañaremos para siempre “.

Hawking sufría de esclerosis lateral amiotrófica, también conocida como enfermedad de Lou Gehrig, y estuvo confinado a una silla de ruedas eléctrica durante gran parte de su vida adulta. Diagnosticado a los 21 años, fue uno de los supervivientes más largos del mundo de ALS.

Hawking, un profesor de la Universidad de Cambridge, redefinió la cosmología al proponer que los agujeros negros emiten radiación y luego se evaporan. También mostró que el universo tuvo un comienzo al describir cómo la teoría de la relatividad general de Albert Einstein finalmente se rompe cuando el tiempo y el espacio se remontan al Big Bang hace unos 13.700 millones de años.

“La notable combinación de audacia, visión, perspicacia y coraje de Stephen le ha permitido producir ideas que han transformado nuestra comprensión del espacio y el tiempo, los agujeros negros y el origen del universo”, dijo en 2002 James Hartle, profesor de física en la Universidad de California, Santa Bárbara.

Mejor vendido
“Una breve historia del tiempo”, publicado por primera vez en 1988, le valió a su autor reconocimiento mundial, vendió al menos 10 millones de copias en 40 idiomas y permaneció en la lista de best sellers del periódico Sunday Times del Reino Unido por un récord de 237 semanas.

Conocido a menudo como “uno de los libros más no leídos de todos los tiempos” por los conceptos difíciles de comprender, incluía solo una ecuación: E = mc2 o la equivalencia de masa y energía, deducida por Einstein de su teoría de la relatividad especial . El libro describió los principios básicos de la cosmología para el lector general.

La fama de Hawking aumentó a medida que su salud empeoraba. Después de que se diagnosticó su trastorno muscular degenerativo, desafió la opinión médica al vivir cinco décadas más de lo esperado. Comunicó sus ideas a través de un sintetizador de voz con acento americano después de que una traqueotomía que le salvó la vida en 1985 le quitó la capacidad de hablar. Para el profano, la voz parecida a un robot parecía dar a sus palabras autoridad adicional.

“Para mis colegas, soy solo otro físico, pero para el público en general, me convertí posiblemente en el científico más conocido del mundo”, escribió Hawking en su libro de memorias de 2013 “My Brief History”. Esto se debe en parte a que los científicos, aparte de Einstein,” no son estrellas de rock ampliamente conocidas, y en parte porque encajo en el estereotipo de un genio discapacitado “.

Agujeros negros
Hawking aplicó la teoría cuántica, que gobierna el mundo subatómico, a los agujeros negros, que afirmó que la radiación de descarga los hacía desaparecer. Este proceso ayuda a explicar la noción de que los agujeros negros han existido a un nivel micro desde el Big Bang, y cuanto más pequeños son, más rápido se evaporan.

Los agujeros negros se forman cuando una estrella masiva colapsa bajo el peso de su propia gravedad. Detectados por el movimiento de la materia circundante, devoran todo lo que encuentran a su paso y pueden desempeñar un papel en el nacimiento de las galaxias. Los físicos dicen que estos vacíos cósmicos invisibles podrían permitir viajar a través del tiempo y el espacio a través de “agujeros de gusano”, uno de los favoritos de los escritores de ciencia ficción.

Con el matemático Roger Penrose, Hawking usó la teoría de la relatividad de Einstein para rastrear los orígenes del tiempo y el espacio hasta un único punto de tamaño cero y densidad infinita. Su trabajo dio expresión matemática a la teoría del Big Bang, propuesta por el sacerdote belga Georges Lemaitre en 1927 y respaldada dos años más tarde por el descubrimiento de Edwin Hubble de que el universo se está expandiendo.

Con Hartle, Hawking intentó casar la relatividad con la teoría cuántica proponiendo el principio de no-frontera, que sostenía que el espacio-tiempo es finito y las leyes de la física determinaron cómo el universo comenzó en un sistema autónomo, sin la necesidad de un creador o causa previa.

‘Impacto profundo’
El Premio Nobel de Física resultó difícil de alcanzar para Hawking, cuyas teorías requerían datos de observación para ganar los elogios del comité de adjudicación en Estocolmo. La Fundación Nobel excluye a los nominados póstumos.

“Según cualquier estándar razonable, Stephen Hawking es un gran científico. Incluso si el tiempo muestra que algunas de sus propuestas más radicales son incorrectas, Hawking tendrá un profundo impacto en la historia de la ciencia “, dijo Henry F. Schaefer III, profesor de química en la Universidad de Georgia, en una conferencia de 2001.

Stephen William Hawking nació en Oxford, Inglaterra, el 8 de enero de 1942, exactamente 300 años después de la muerte del físico italiano Galileo Galilei. El padre de Hawking, Frank, era doctor en medicina tropical. Su madre, Isobel, era inspectora de impuestos y secretaria. Tenía dos hermanas menores y un hermano.

A los 8 años, Hawking se mudó con su familia a St. Albans, donde fue a la escuela. Luego se graduó con honores de primera clase en ciencias naturales en el University College de Oxford. Mientras era un candidato doctoral en Cambridge, Hawking fue diagnosticado con ALS, también conocida como enfermedad de la neurona motora. Le dijeron que solo le quedaban unos pocos años de vida.

Origen del Universo
A medida que la enfermedad progresaba más lentamente de lo esperado y encontró inspiración en su novia, Jane Wilde, Hawking comenzó a trabajar en sus estudios por primera vez. Completó su doctorado sobre los orígenes del universo, se convirtió en investigador en Caius College y se casó con Wilde en 1965.

En 1970, Hawking se dio cuenta de que los enfoques matemáticos que desarrolló con Penrose podrían aplicarse a los agujeros negros, un término acuñado por el físico John Wheeler. Hawking trabajó durante los siguientes cuatro años en los agujeros negros, descubriendo que no eran totalmente negros, sino radiación filtrada, ahora conocida como “radiación Hawking”.

Durante 30 años, Hawking fue el profesor de matemática Lucasian de Cambridge, una silla que alguna vez tuvo Isaac Newton. El presidente de los Estados Unidos, Barack Obama, otorgó la Medalla de la Libertad Presidencial a Hawking en 2009, el año de su retiro.

Sus otros libros populares incluyen “El universo en una cáscara de nuez” (2001), “Sobre los hombros de los gigantes” (2002), “Una historia más breve del tiempo” (2005) y “El gran diseño” (2010).

En 2015, Eddie Redmayne ganó un Oscar por su interpretación de Hawking en “The Theory of Everything”, una película sobre la vida del científico.

Hawking se separó de su esposa en 1991 y se casó con su enfermera, Elaine Mason, cuatro años después. Se divorciaron en 2007.

En 2017, Hawking estaba pasando más tiempo meditando sobre el futuro de la humanidad y concluyendo que deberíamos planear colonizar otros planetas. “Nos estamos quedando sin espacio, y el único lugar al que podemos ir son otros mundos”, dijo en una reunión de científicos. “‘Es hora de explorar otros sistemas solares. Difundirnos puede ser lo único que nos salva de nosotros mismos. Estoy convencido de que los humanos necesitan abandonar la Tierra “.

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